Artikel

Boy en Nina over het einde van Aethra Esports: "Sponsors vinden is erg moeilijk"

18 januari 2021, 16:05

Vanavond wordt de tweede speelronde van de Belgian League 2021 Spring Split gespeeld, maar zonder Aethra Esports. De organisatie, die ontstond uit de fusie tussen ToxicFalcons en Solwing Esports, maakte vorig jaar aardig naam voor zichzelf, maar is niet toegelaten voor de tweede jaargang van de competitie.

Het zorgde voor veel onrust. Op 30 november om klokslag 18:00 maakte META via Twitter bekend welke zes teams het komend jaar in de Belgian League tegen elkaar opnemen. Een voor een kwamen ze flitsend in beeld. Team 7AM. KVM Esports. Sector One. Ion Squad. KRC Genk Esports. 4Elements Esports. Dat was het. Geen Aethra Esports meer.

Embedded content: https://twitter.com/lolesportsbe/status/1333455756436226055

De catchy video maakte veel los op social media en een verklaring van META bleef uit. Dat zorgde voor flink wat memes in de comments en onbegrip in de community, vooral bij die van Aethra natuurlijk. Voor velen verdween een iconische organisatie al na een jaar uit de groots opgezette Belgian League, wat was er aan de hand?

Het einde van Aethra

18 dagen na de announcement van de Belgian League kwam Boy "Boykuh" Kemps met een opmerkelijk statement. Aethra Esports hield op te bestaan en (een groot deel van) de staff ging door onder de vlag van KV Mechelen Esports. In de Twitlonger spreekt Boy onder andere over 'het verschrikkelijke nieuws' dat ze niet toegelaten waren tot de Belgian League en dat er intern besloten was om Aethra Esports op te doeken.

Embedded content: https://twitter.com/Boykuh/status/1336390722077986824

Het leek ons een goed moment om met Boy terug te blikken op wat er is gebeurd en hoe hij de toekomst ziet. Ook Nina "Naniinaa" Vossen, voorheen de General Manager bij Aethra, schoof aan.

"2020 had het jaar moeten worden waarin we door zouden groeien," begint Boy. "Vooral op het gebied van sponsoren en partnerships, maar ook wat betreft sportieve prestaties. Eind 2019 wonnen we de ESL Proximus Winter Championship, maar daarna ging het bergafwaarts."

Embedded content: https://twitter.com/AethraGG/status/1201209670607749122

Boy vervolgt: "In de Spring Split van de Belgian League eindigden we laatste, maar in de Summer Split hadden we een mooie comeback. Met een derde plek in de Summer Split én een derde plek in de Country Finals hebben we ons goed herpakt. Daarnaast hebben we in 2020 een aantal streamers bij ons aan laten sluiten en voegden we Rainbow Six Siege toe aan ons portfolio."

Interne problemen

Als je het zo op een rijtje zet ging het dus best wel lekker met Aethra. Er waren echter achter de schermen grote problemen. "De persoon die intern verantwoordleijk was voor het regelen van sponsoren liet het afweten," vertelt Boykuh. "Er was een gebrek aan motivatie, of tijd, ik weet het niet zo goed. Dat heeft uiteindelijk in ieder geval wel geleid tot het verliezen van onze plek in de Belgian League."

"Of ik mezelf iets kwalijk neem?" vraagt Boy zich desgevraagd af. "We hebben de problemen intern gesignaleerd, maar we hebben het wel te lang geaccepteerd. Op het punt dat we dat realiseerden was het kwaad al geschied en was het schip al aan het zinken."

Nina, die op het laatste moment nog geprobeerd heeft Aethra te redden, voegt toe: "Samen met Jan-Willen (Tuomari) heb ik nog alles op alles gezet. We hebben een marketingplan uitgewerkt en ik heb gesprekken op Linkedin gevoerd met mogelijke partners. In totaal heb ik met zes verschillende mensen gesproken, maar er was helaas niet genoeg tijd om die gesprekken verder voort te zetten. Toen er een beetje beweging in kwam, was het al te laat."

"Met fatsoenlijke marketing had Aethra gered kunnen worden," vervolgt Nina. "Dat heeft een hele grote rol gespeeld. Op social media deden we het heel goed, hadden we veel interacties en maakten we een enorme groei door. Het was helaas niet genoeg."

Esports en sponsoren

Hoe moeilijk is het dan om als esports-organisatie aan sponsoren te komen? Links en rechts zie je sommigen namelijk met grote namen samenwerken. Nina, die hier druk mee bezig is geweest, legt uit: "Het moeilijkste is om de interesse van een potentiële partner te wekken, helemaal als je een relatief onbekende organisatie als Aethra bent. Kijk, heet je nou PSV bijvoorbeeld, dan is het een stuk makkelijker, wat dat kent iedereen wel."

Waar liep het dan uiteindelijk op stuk bij die zes bedrijven waar Nina mee sprak, vraag ik haar. "Ik weet zelf ook niet precies wat het is geweest. Ze gaven eigenlijk niet eens zoveel om de prestaties van de teams en onze social media game was blijkbaar ook niet voldoende."

"Het is mij bij ToxicFalcons nooit gelukt door een gebrek aan presentatie," vult Boy aan. "We zijn nog best jong en een hoop bedrijven nemen ons dan niet serieus. Als je ze dan ook nog eerst moet uitleggen wat esports is en wat je organisatie precies doet, wordt het lastig. We hadden niemand met een marketingachtergrond en geen afgeronde studies, zo kijken die mensen er dan ook naar."

"Toen kwamen we op hetzelfde punt waar ik ooit met ToxicFalcons zat. Zonder plek in de Belgian League werd het vinden van sponsoren nog veel moeilijker. Je bent op een bepaald punt, maar je komt niet verder. Dan is het op een gegeven moment gewoon klaar," concludeerde Boy.

Volgens Boy is dit ook een onderliggend probleem in de Benelux. "We moeten als regio heel erg gaan hameren op marketing. Organisatie die die ervaring wel in huis hebben hengelen wel partnerships binnen als het moet. In 2020 heeft de Benelux, mede dankzij META, veel progressie geboekt. Voor Aethra is het dan wel te laat, maar esports in de Benelux heeft in zijn algemeenheid een probleem met betrekking tot marketing."

Een nieuw begin

Boy, Nina en de rest van de Aethra-staff gaat nu verder bij KV Mechelen Esports. "We hebben met veel organisaties gesproken. Onder andere Ion Squad, Echo Zulu en zelfs heel kort even met Sector One. Op een gegeven moment benaderde KVM mij en nog diezelfde avond zaten we samen in een call en bleek dat we elkaar goed aanvulden. Wij hadden wij zij misten en andersom."

"Een dag later, vrijdagavond laat, hadden we een gesprek met de mensen achter de marketing van KVM. Bij elke andere organisatie moet je moeite doen om buiten de gebruikelijke kantooruren iemand van marketing te spreken, maar hun enthousiasme heeft zeker een grote rol gespeeld in onze keuze. We kunnen het nu eindelijk goed aanpakken met de juiste ondersteuning."

Embedded content: https://twitter.com/KVM_Esports/status/1345762364407353345

Hoe vullen de staff van Aethra en de organisatie van KVM elkaar dan precies aan? "De social media van KVM was vorig jaar niet super sterk, vooral omdat ze mensen tekort kwamen om daar wat mee te doen. Bij ons ontbrak het, zoals gezegd, aan ervaring op marketingvlak en daar hebben zij dan wel weer de mensen voor. Zo vormen we samen een heel sterk team."

Die social media is natuurlijk een rode draad door de tijdlijn van Aethra heen. De kenmerkende stijl van Ramon "Frieslander" Boerstra zorgde vaak voor een glimlach op de gezichten van de community. "We kunnen zeker een vleugje Aethra verwachten op de socials van KVM," stelt Boy ons gerust. "Ramon heeft een goed beeld van hoe social media in de Benelux werkt, dus dat komt goed. Ik denk dat mensen er weer van genieten dit jaar."

Heeft Boy gefaald?

Na ToxicFalcons is Aethra Esports de tweede organisatie die in handen van Boy 'verdwijnt'. Vind hij eigenlijk zelf dat hij gefaald heeft? "Ik vind van niet," antwoordt hij resoluut. "Ik heb bij Aethra veel geleerd dat ik bij ToxicFalcons niet heb geleerd, maar sprak met mezelf af om me nooit bezig te houden met sponsoren en partnerships omdat ik uit ervaring wist dat ik dat niet kan."

"Ik heb een gezonde staff opgezet die goed functioneerde, we hebben ESL Proximus gewonnen en zijn derde geworden in de Belgian League Country Finals. We hebben een prima tijd gehad en er veel uit gehaald voor de volgende stap."

Nina, die nu als Operations Manager aan de slag gaat bij KVM, staat Boy bij: "Hij had alles goed geregeld en iemand verantwoordelijk gemaakt voor de marketing. Als dat dan niet wordt opgepakt houdt het helaas op. Het is kut dat Aethra weg is, maar alles klopt nu. Nu moeten we dus vooruit gaan. Het is een stap vooruit."