Artikel

Alles over de geschiedenis van esports

Alles over de geschiedenis van esports

Esports hebben een rijke geschiedenis. In oktober 2021 keken meer dan vier miljoen mensen tegelijk naar de League of Legends World Championships. De kijkersaantallen van dit evenement laten de potentie van esports wereldwijd zien. Maar, wie dacht dat deze belangstelling iets van de laatste jaren is, heeft het mis.

Esports bestaan al sinds de introductie van games. Om je een beter beeld te geven van de esportsgeschiedenis, gaan we decennia terug in de tijd en bespreken we de belangrijkste momenten. Wanneer zijn esports begonnen en hoe heeft de komst van computers en het internet esports veranderd? Dat gaan we je proberen uit te leggen.

De esportsgeschiedenis start in 1972

De term esports kunnen we vertalen naar elektronische sporten, met andere woorden: videogames die in competitieverband gespeeld worden. Vandaag de dag gebeurt dit vaak op PC, console of mobiele telefoon. Echter, in het prille begin van de esportsgeschiedenis was dit anders. Op 19 oktober 1972 werd op Stanford University een wedstrijd voor de game Spacewar gehouden. De winnaar van die wedstrijd ontving een jaarabonnement op het tijdschrift Rolling Stone.

De jaren 80 en de rol van Space Invaders

In de jaren 80 wordt er voor het eerst in de geschiedenis écht over esports gepraat. Volgens Dr. Ray Pastore zijn esports in tijdschriften, zoals Time en Life onderwerp van gesprek. In een tijd waarin het internet nog in de kinderschoenen staat, is dit bijzonder. Esports worden in deze periode, het begin van de jaren 80, dus bekend bij het grote publiek.

Deze belangstelling zien we terug in het aantal deelnemers aan het Space Invaders Championship, georganiseerd door Atari in 1980. Meer dan 10.000 deelnemers streden mee om de overwinning. Vanaf dit moment werd het spelen van videogames in competitieverband, voornamelijk in ‘arcadehallen’, gezien als een echte hobby.

Het spelen van videogames in competitieverband is ook steeds vaker op televisie te zien. In het programma Starcade, dat werd uitgezonden in de Verenigde Staten, probeerden de deelnemers live op tv elkaars highscore te verbeteren. Het aantal televisiezenders was in die tijd nog klein. Dit programma werd daarom enorm goed bekeken.

Esports en consoles in The Wizard

In het midden van de jaren 80 worden consoles razendpopulair bij het grote publiek. De film The Wizard was een gevolg van deze populariteit. Deze film laat zien dat een jongen deelneemt aan een videogame-competitie, een esport-evenement. Verschillende Nintendo-consoles zijn in The Wizard te zien.
esports-geschiedenis-the-wizard

(online) Esports in de jaren 90

Enkele jaren later, in de jaren 90, maken esports een belangrijke ontwikkeling door. De competities waren niet langer op een highscore gebaseerd, maar draaiden nu om speler-tegen-speler wedstrijden. De toernooien rondom de game Street Fighter 2 zijn hier een mooi voorbeeld van. Een andere belangrijke ontwikkeling in deze periode is het internet.

Computers en internet connecties werden toegankelijker en beter in de jaren 90. Dit gaf online esports en de betreffende games vanzelfsprekend een boost. De oudste esports games Quake, Starcraft, Warcraft en Counter-Strike kenden hun eigen toernooien en konden online gespeeld worden. Online Multiplayer, revolutionair te noemen, werd voor het grote publiek in bijvoorbeeld Starcraft toegankelijk.

Één van deze eerste toernooien was het Red Annihilation Quake Tournament. Dit toernooi werd gewonnen door Dennis “Tresh” Fong en hij ontving daarvoor een Ferrari. Tresh wordt als de eerste professionele gamer gezien. Volgens de website van Guinness World Records won hij vijf jaar lang ieder toernooi waaraan hij deelnam.
esports-geschiedenis-starcraft

Globalisering na de millenniumwisseling

Na de millenniumwisseling maakten esports een globalisering door. Een verdere ontwikkeling van internet, zowel in kwaliteit als in toegankelijkheid, maakte het mogelijk voor esports om te globaliseren. Daarnaast werd het op de consoles mogelijk om online te spelen en de PC werd steeds krachtiger en goedkoper. Dit waren de ingrediënten om esports te laten exploderen.

Als gevolg hiervan werden organisaties, zoals Major League Gaming opgezet. Een platform voor esports die het mogelijk maakte om aan wedstrijden en toernooien vanuit huis deel te nemen. De komst van de nieuwe consoles (Xbox 360 en PlayStation 3) en de games Halo 3 en Call of Duty 4: Modern Warfare maakten Major League Gaming en esports in het algemeen wat toegankelijker.

Echter, in deze periode blijven esports voor een selecte groep mensen interessant. Esports op televisie was voorbij of werd niet goed bekeken. Volgens Dr. Ray Pastore was er nog steeds een groot verschil met esports vandaag de dag. Wat tilde deze branche dan naar het volgende niveau? Dat is streaming en het aanbod van gaming-content op websites als YouTube.

Het streaming-tijdperk

Vanaf 2010 groeiden esports opnieuw. Zowel het aantal kijkers als het prijzengeld nam in rap tempo toe. De wereldwijde interesse in esports vergrootte door Twitch (gelanceerd in 2011) en YouTube. Gamers zien immers graag de best verdienende esporters spelen. Het live volgen van toernooien via Twitch en leren van de beste spelers via YouTube werd steeds meer gedaan. Vooral Dota 2 en League of Legends waren in deze beginfase populair op Twitch.

Twitch vergrootte dus het sneeuwbaleffect rondom esports. Ontwikkelaars van de bekende games zagen door het groeiende aantal kijkers ook de meerwaarde van esports in. Nieuwe games waarin het mogelijk werd om in competitieverband te spelen, een grotere prijzenpot en meer mogelijkheden om te kijken zorgden ervoor dat esports écht mainstream werden.

Esports in 2021

Anno 2021 kijken er dus meer dan vier miljoen mensen naar de League of Legends World Championships. We kunnen spreken van een volwassen industrie met professionele teams, zoals EDward Gaming en DWG KIA in League of Legends en OpTic Gaming in Call of Duty. Deze teams zijn échte merken geworden.

In Nederland zijn esports in de vorm van bijvoorbeeld eDivisie onderdeel geworden van de reguliere sportwereld. Nederlandse, maar ook internationale, voetbalclubs pakken dit serieus aan. Esports lijken dan ook nog voldoende groei in zich te hebben.

Wat de toekomst van esports ook gaat brengen, wij kijken er naar uit.

Kevin van Mourik
Kevin van MourikRedacteurSchrijft met passie over allerlei games en is sinds 'The Big Red One' verknocht aan Call of Duty.