Artikel

Wat is een MMORPG en waarom sterft het genre?

mmorpgmmorpg

Meer dan een decennium geleden speelden MMO’s en MMORPG’s een prominente rol binnen de gaming-industrie. Anno 2021 lijkt het voorheen zo populaire genre op zijn retour. Hoe kan het dat de MMORPG’s aan populariteit verliezen en we niet langer massaal games als World of Warcraft en RuneScape spelen?

Als je vandaag de dag een gamer of een esports-liefhebber naar zijn of haar favoriete game vraagt, dan is de kans groot dat deze persoon een MOBA-game, first person shooter of een battle royale-game noemt. Games als League of Legends, Call of Duty, Fortnite, Warzone en zelfs FIFA lijken te domineren. Wij gaan proberen te achterhalen waarom de MMORPG achterblijft.

Wat is een MMORPG?

De afkorting MMORPG staat voor massive multiplayer online role-playing game(s). Een hele mond vol. Maar, het omschrijft precies wat het is: een role-playing game in een grote open wereld waar je met of tegen andere spelers speelt.

Kenmerkend voor MMORPG’s is de mogelijkheid om een karakter te creëren en deze op verschillende wijzen te ontwikkelen. Daarmee onderscheid het genre zich van MMO’s, die dit specifieke element missen. Daarnaast speel je een MMORPG dus met of tegen andere spelers. Dit samen ten strijde trekken noemen we PvE, player versus environment. Het strijden tegen andere spelers wordt PvP genoemd, player versus player. Tot slot is de setting van een MMORPG een grote open wereld die je dient te ontdekken.

MMORPG: minder populair door een veranderende wereld?

De titel van dit artikel is wellicht wat overdreven. Er worden nog steeds een hoop nieuwe MMORPG's ontwikkeld. Maar, het is een feit dat het genre door tal van andere gaming-genres is ingehaald. Waar vijftien jaar geleden iedere tiener van RuneScape en World of Warcraft had gehoord, kunnen we nu niet meer om Fortnite en FIFA heen. Waarom verliest dit voorheen zo geliefde genre aan terrein?

Om te beginnen bieden tal van games en genres dat wat MMORPG’s voorheen zo sterk maakte. Voor het sociale aspect van gaming, kiest de jongere generatie bijvoorbeeld voor een game als Minecraft en wie zijn competitieve behoeftes wil bevredigen, kan aan de slag met League of Legends of Valorant. Daarnaast kunnen we onszelf afvragen of een MMORPG in een wereld van instant gratification niet te ‘grindy’ of repetitief is.

Bovenstaande argumenten tonen een veranderende wereld aan. Maar, het zou te kort door de bocht zijn wanneer we niet kijken naar MMORPG’s zelf.

Wat gaat er mis bij de MMORPG's zelf?

Volgens Richard Bartle van de University of Essex staat het woord ‘massive’ in MMORPG niet voor het aantal spelers. Het aantal spelers daalt immers rustig, maar gestaag. In zijn artikel Decline of MMO’s geeft Bartle aan dat MMORPG’s een specifieke groep spelers aanspreekt die soms religieus vasthoudt aan één of een kleine groep games.

Een MMORPG ontwikkelen kost veel tijd en geld. Een gevolg hiervan is het feit dat dit genre veel van hetzelfde is. De ontwikkelaars durven zelden échte risico’s te nemen en houden vast aan wat jaren heeft gewerkt. Dat de games zo veel op elkaar lijken en we in sommige gevallen van clones kunnen spreken, zorgt voor een versplinterde community.

Verder geeft Bartle aan dat de MMORPG-spelers een bepaalde set verwachtingen hebben. Zien ze deze verwachtingen niet op voorhand aanwezig? Dan stappen deze spelers niet in. Zijn er dingen die hen niet bevalt? Dan stappen ze ook niet in. Ook dit zorgt ervoor dat ontwikkelaars weinig risico nemen. Dit staat vernieuwing in de weg en maakt het moeilijk om nieuwe spelers aan te trekken.

De aanwas van nieuwe spelers binnen dit genre is dus te klein. Om een MMORPG ‘gezond’ te houden moeten verschillende type spelers aanwezig zijn. Denk bijvoorbeeld aan de nieuwkomers aan de ene kant en de ervaren spelers aan de andere kant van het spectrum. Het kleine aantal zogeheten ‘noobs’ brengt veel games in gevaar en is voor een enkele game al funest geweest.

De toekomst voor het MMORPG-genre

De meeste succesvolle MMORPG’s zijn jaren geleden uitgebracht. Dit maakt dat de behoefte aan een nieuwe, goede game groot is binnen de community. Het verlangen is zo groot dat content creators die een veelbelovende MMORPG van kritiek voorzien, de wind van voren kunnen verwachten.

Mag en kan deze community blijven hopen op verbetering of moeten ze vasthouden aan games waar ze eigenlijk om nostalgische redenen aan vast blijven plakken? Bartle ziet de toekomst rooskleurig in, mits de focus door de ontwikkelaars wordt gelegd op development en design en wanneer ontwikkelaars stoppen met het eindeloos toevoegen van weinig inspirerende content. Tot slot is het aan de ontwikkelaars om de nieuwe spelers te leren wat het genre inhoudt en vervolgens te enthousiasmeren.

Tot dé nieuwe MMORPG wordt uitgebracht, is het wat ons betreft geen straf om je te vermaken met World of Warcraft of (Oldschool) RuneScape. Deze laatste klassieker heeft zelfs een bescheiden esports-scene met potentie. Datzelfde geldt voor Lost Ark; een MMORPG die een aantal jaar geleden in Zuid-Korea uitkwam en daar enorm succesvol is. Met dus een bruisende esports-scene. Begin 2022 komt het spel eindelijk uit in het Westen, en wellicht brengt dat spel weer leven in de MMORPG-brouwerij.